海外家庭的英伦路|中国孩子在英国读书可享受哪些福利?

作者:安光系

今天早上醒来,发现家门口收了一封信。

信是我所居住的哈罗镇上一家眼镜店寄来的,里面提醒我该带女儿去店里做检查了。

商家当然不会提供“免费的午餐”。但对我们而言,店家每隔半年为正在英国读中学的女儿检查一次眼睛,再重新配上合适她的眼镜,这是免费的——提供这笔费用的是英国政府。

对我们来讲,程序非常简单,你可以选择英国任何一家眼镜店,进去验光、检查、配镜,然后留下你的地址,签字,便可以走人了。再过几天,对方就会电话通知你前来领取眼镜。当然,这些眼镜仅限于政府指定的品种,如果你想给孩子配特别好的,则需要另外付钱。但也不必担心免费配的眼镜不好,绝对符合标准。

这项免费政策,不只是针对英国当地孩子。我们既不是英国公民,也没有永久居留身份,但只要你在英国的签证合法,你的孩子就有权利享受这项福利。

女儿能享受的,还不仅仅是这些。

11周岁之前,她在英国境内乘坐火车、地铁和公交车,全部都是免费的。当然,这项政策对前往英国旅游的人也是有效的。

女儿年满11周岁进入中学后,她只需要在当地邮局领取一张表格,将个人信息填好后,寄至伦敦的交通部门。过段时间,就可以收到一张印有她照片的当地交通卡了。有了这张交通卡,她在伦敦乘坐所有公交车都是免费的;如果坐地铁,费用也要比成人便宜得多;如果乘火车,则能得到力度更大的折扣。这与国内乘车论身高有很大的不同。

2011年3月底,我们全家离开上海来英国时,给女儿申请学校是以居住地址来划分的。这里面有两点跟国内不一样:

只要你住在某一个地方,不论是租房还是买房,你的孩子都可以在最近的学校入学;只要孩子有在这个国家生活的合法签证,无论你是否为英国公民,还是临时来英国读书、访问或工作,你的孩子都可以享受和英国本地孩子一样的权利。

2010年的3月初的一天,我们上午申请,当天下午就有中文翻译来电告知女儿的防疫证明中还差一针,需要到指定地方去补打。我们第二天花了15美元给孩子打完针后,第三天就入学了。而在美国,孩子上学更简单,父母是非法入境还是合法入境,学校是无权询问的。因为美国人有这样的理念:只要孩子在美国领土上,就应该受到教育,无论孩子的父母是否合法居留在这个国家。

再说女儿在英国读书期间获得的其它福利。除了同英国所有人一样看病不要钱以外,她在18岁之前看牙医也是免费的。尽管这是一项不可多得的福利,但我们依然深恶痛绝。因为,在我们决定把她那颗小虎牙进行矫正后,从社区医生预约、在附近的牙科指定店里初检再到正规牙医那里检查,这期间就要两个多月。然而,如果你出钱(大约1000多镑,1英镑约等于9.22元人民币 ),你就能立即就医;但如果不愿意出钱,你就得排队等候。

女儿就是在又等了漫长的17个月后,才开始看上免费牙医的。尽管等待时间漫长,一旦进入看牙的服务环节,服务态度还是很令人满意的。

如果生活在英国,学生可以永远享受一些折扣。比如,看电影、看展览、进一些游乐场等。只要是学生,你就可以永远享受优惠。即使你已经50岁了,只要是在全职读书,你一样可以享受这些优惠待遇。当然,成人享受优惠最明显的是交通费用。火车、地铁或公交车,通通可以省下三分之一。成人全职学生还可以免交地方政府税。这笔钱也不是一个小数字。

女儿在当地还能获得一项借书的优惠。在英国,几乎所有当地的图书馆,都是免费的。无论成人还是孩子,你只需要带一封能证明你居住在当地的信件或证明,就可以免费办一张借书卡,无需交押金。

仅在我居住的镇上,就有超过10家图书馆,里面还有专门的中文书区域。这还不算,我们这张卡可以从全伦敦十几个镇的图书馆免费借书,但可以在全伦敦这十几所镇上的任何一家图书馆还书。作为孩子,女儿的借书卡比我们多了一些优惠:她一次可借的书册更多,另外尽管借阅时间有限,但如果她逾期了,也不会被罚款。

这是女儿在英国受教育,我最省钱的地方。在上海生活时,每周我们都会带她去徐家汇港汇6楼的新华书店或地铁陕西南路站的季风书屋(我们离开中国后,据说搬到了上海图书馆附近)转转,每次都要买不少的书。因为上海图书馆当时不提供儿童借书的服务,我们便经常带她去家附近的宋庆龄少儿图书馆。与英国的同类图书馆相比,这个图书馆不仅面积小,还需要收取押金和年费。

英国教育并非完美,也存在许多的问题。比如管理太死板、规矩众多。比如因为经费限制,学校放学太早(我女儿早上八点四十五到校,下午四点准时到家)。比如薄弱的数学教育,让多数孩子的数学一塌糊涂。

英国财相最近宣布,未来会增加学校的经费,让孩子们每天能在学校里多学一个小时。写下这些婆婆妈妈的东西,不为炫耀,只是为了能给国内的你们,提供一些不一样的角度和思考。